El proyecto Neosonics busca mejorar el cribado y el diagnóstico precoz de la meningitis infantil

Un equipo de ISGlobal valida un dispositivo de diagnóstico más rápido, más seguro y menos costoso que la técnica estándar

30.11.2022
Foto: Canva

Una nueva subvención de la Fundación Bill y Melinda Gates permitirá a ISGlobal seguir mejorando la sospecha clínica, el cribado y la precisión del diagnóstico de la meningitis en bebés menores de 24 meses, con fontanela permeable, en hospitales y centros de salud periféricos de países de renta baja y media (PRMB).

La meningitis puede ser una enfermedad infecciosa potencialmente mortal cuando no se diagnostica y trata con prontitud. A pesar de todos los esfuerzos realizados en los últimos 30 años, principalmente a través de los programas de vacunación, en 2019 se produjeron 2,5 millones de nuevos casos de meningitis bacteriana, con 236.000 muertes en todo el mundo, la mayoría de ellas en niños y niñas de países de renta baja y media. Incluso cuando no resulta mortal, esta enfermedad puede provocar secuelas que comprometen la vida, como el deterioro motor y cognitivo, la pérdida de audición, la pérdida de visión, el desarrollo de epilepsia o la amputación de extremidades.

Ante la sospecha clínica, el método de referencia para diagnosticar esta enfermedad requiere de una punción lumbar para analizar el líquido cefalorraquídeo. En los países de ingresos bajos y medios, especialmente en las zonas rurales remotas, el personal cualificado para realizar esta técnica y las instalaciones de laboratorio para analizar el líquido son muy escasos. En consecuencia, el procedimiento apenas se realiza en estas zonas y, por tanto, la meningitis rara vez se diagnostica.

NEOSONICS es un dispositivo barato, portátil y fácil de usar, del tamaño de un teléfono móvil. Utiliza una novedosa tecnología basada en ultrasonidos de alta resolución para detectar de forma no invasiva, a través de la fontanela, la presencia anormal de células en el líquido cefalorraquídeo, lo que hace sospechar clínicamente de la existencia de meningitis en neonatos y lactantes pequeños, que manifiestan la presentación clínica más inespecífica de la enfermedad, y son el grupo de edad más vulnerable a padecer la enfermedad.

"Este dispositivo proporciona una solución innovadora para el diagnóstico no invasivo de la meningitis. Este método es más rápido, menos costoso y supera muchas de las limitaciones de la técnica estándar actual, la punción lumbar, que implica un cierto grado de riesgo y requiere un laboratorio equipado con tecnología específica que a menudo no está disponible en los países de escasos recursos", comenta Quique Bassat, investigador principal del proyecto Neosonics e investigador ICREA en ISGlobal. Este proyecto refuerza el esfuerzo común que comparten ISGlobal y Neosonics (Newborn Solutions) en la lucha contra la meningitis.

"Si sólo tenemos la capacidad de realizar punciones lumbares en un pequeño porcentaje de neonatos y niños de los países de ingresos bajos y medios, nos beneficiaremos de saber cuáles son los que hay que priorizar. Neosonics podría proporcionar fácilmente esa información al personal sanitario", insiste Sara Ajanovic, coordinadora científica del estudio.

El cumplimiento del objetivo general del estudio -mejorar la metodología de sospecha y diagnóstico de la meningitis en neonatos y lactantes pequeños con fontanela permeable-  implicará que existe la posibilidad de reducir la mortalidad y la morbilidad infantiles resultantes de esta infección potencialmente mortal e insuficientemente reconocida, al tiempo que se reducen: 1) los procedimientos invasivos innecesarios para su diagnóstico, y 2) el uso de antibióticos de amplio espectro y el problema sanitario mundial asociado de la creciente resistencia a los antimicrobianos.

Además, se realizará un subestudio destinado a analizar la usabilidad, factibilidad y aceptabilidad de esta metodología para el diagnóstico, con el fin de conocer la percepción del usuario final del dispositivo cuando se utiliza para el cribado de la meningitis.

Este proyecto continúa la colaboración existente con el HER y el HER-CHU-Ibn Sina en Rabat (Marruecos) y el Centro de Investigación en Salud de Manhiça – Fundação Manhiça (CISM), en Mozambique, con el apoyo de dos hospitales de Maputo: el Hospital Central de Maputo y el Hospital Geral de Mavalane.

Neosonics en Marruecos

En 2020, gracias a la Convocatoria de Acciones de Innovación para el Desarrollo de la Agencia Española de Cooperación Internacional para el Desarrollo (AECID), el proyecto aterrizó en Marruecos con el objetivo de proporcionar al sistema de salud marroquí una herramienta para mejorar el acceso a la salud a toda la población, y en particular, el cribado y diagnóstico de una enfermedad tan grave como la meningitis en el lactante. A lo largo de estos dos años se han llevado a cabo capacitaciones del personal sanitario en el Hôpital d’Enfants de Rabat sobre el uso del dispositivo.